박혜경 질변관리본부 중앙방역대책본부 총괄팀장이 29일 정부세종청사 보건복지부에서 신종 코로나바이러스 감염증 국내 발생 현황 경과 발표를 하고 있다. 연합뉴스

중국 후베이성 우한에서 발생한 신종 코로나바이러스 감염증(일명 우한 폐렴)의 ‘무증상 감염’ 가능성에 대해 세계보건기구(WHO)와 질병관리본부가 서로 다른 의견을 내놓으면서 불안감도 덩달아 커지고 있다.

박혜경 질병관리본부 중앙방역대책본부 총괄팀장은 29일 정부세종청사에서 가진 신종 코로나바이러스 국내 발생 현황 기자설명회에서 “WHO 공식 문건에서도 무증상자가 감염을 일으킨다거나 무증상 감염자에 의한 전파가 이뤄진다는 이야기는 근거가 없다고 돼 있다”고 강조했다.

그는 이어 “아무도 만나지 않았는데 감염이 됐다는 무증상 감염과 관련해 중국에서도 과학적 근거를 제시하지 않고 있는 상황”이라고 덧붙였다.

앞서 28일(현지시간) 크리스티안 린트마이어 WHO 대변인은 유엔 제네바 사무소에서 기자들과 만나 “우리가 지금까지 현장 의료진으로부터 알아낸 것은 잠복기가 1~14일이라는 점”이라며 “감염자가 어느 정도의 증상을 보여야 바이러스를 전파할 수 있는지 단정할 수 없다”고 말했다. 발열이나 기침 등 증상이 없는 감염자도 바이러스를 옮길 가능성이 있다고 밝힌 것이다. 중동호흡기증후군(MERSㆍ메르스)이나 중증급성호흡기증후군(SARSㆍ사스) 등을 일으키는 코로나바이러스는 일반적으로 무증상 전파력이 없다. 그러나 WHO가 새로운 코로나바이러스에선 무증상 감염이 이뤄질 수 있다고 가능성을 드러내 공포가 커지는 상황이다.

이에 대해 김우주 고려대 구로병원 감염내과 교수는 “어느 시기에 얼마나 전파력이 있는지 뒷받침할 근거도 없이 무증상 감염 가능성에 대해서만 언급해 혼란을 초래하고 있다”고 지적했다. 다만 김 교수는 “국내 확진 환자 4명과 밀접하게 접촉한 사람 중에서도 아직 환자가 나오지 않고 있다”며 “증상이 없는 사람의 바이러스 전파력은 있다고 해도 우려할 수준은 아닐 것”이라고 덧붙였다. 정은경 질병관리본부장 역시 “증상이 나타나지 않은 무증상기나 잠복기 때는 몸 안의 바이러스가 충분히 증식하지 못해 전염력을 갖지 못한다”고 설명했다.

세종=변태섭 기자 libertas@hankookilbo.com

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